Cambodia

How Cambodia’s Ratanakiri province becomes the first Khmer Rouge controlled area?

In the 1960s, the northern province of Ratanakiri of Cambodia, predominantly inhabited by indigenous populations, became a scene of virulent armed confrontation between Prince Norodom Sihanouk’s regular army and Cambodian ultra-Maoist dissidents. The latter came first in 1965 to hide out in the forests, along the Cambodia-Vietnam border region. The ground was not virgin against the royal power, indigenous popular uprisings—already supported by the Vietminh troops broken in guerrilla warfare—had prepared the ground. The forthcoming leaders of a nation-wide terror regime (April 1975-December 1978) skilfully managed to take advantage of these local revolts, at first with the Jarai, Lao, Brao and Kachok people, by giving them a new meaning and simultaneously concealing from the populations of the province their intention to establish a totalitarian regime. Ratanakiri province became the first Khmer Rouge controlled territory in 1970.

Many have argued that a great majority of autochthonous (or indigenous) people have been complicit with the Pol Pot regime, mostly in Ratanakiri Province. This is not a Truth and is a misleading claim. In reality, indigenous people have been, like most human beings in Cambodia, not only victims of this ultra-Maoist regime, but also the first who suffered from the Khmer Rouge brutality from early 1971 onwards, more than four years before the fall of Phnom Penh. All ethnic minorities in Ratanakiri started to be threatened and defenceless, long time before the overwhelming majority of the Khmer population, with forced labour, famine, sickness, family separation, torture and mass killings. And nobody elsewhere was aware of this ongoing ethnic genocide.

Long after the civil war and once the order was restored, the indigenous populations—who were among the first victims of the Angkar (the revolutionary ultra-Maoist organization)—started to be indiscriminately associated (by the Cambodian population, some journalists and scholars) with the Khmer Rouge genocide. Such a misunderstanding is rooted in a denial of history mixed with an insidious form of ethnic xenophobia. To render memory and justice to the Cambodian indigenous populations living in the northeast, it is important today to study the impartial history of these misjudged ethnics.

These are key arguments of Frédéric Bourdier’s new book entitled “Time of war, time of revolt with the autochthonous populations of Cambodia. The emergence of the first Khmer Rouge controlled area in Ratanakiri (1967-1971), Paris, 2020, L’Harmattan, 166p (French version).

Cover photo by Michael Vickery, in the early 1960s or 1970s

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Temps de guerre, temps de révolte chez les populations autochtones du Cambodge : Première assise populaire khmère rouge à Ratanakiri (1967-1971)

Au cours des années soixante, la province septentrionale de Ratanakiri, majoritairement habitée par des populations autochtones, devint un théâtre d’affrontement acharné entre l’armée régulière du prince Norodom Sihanouk et les dissidents ultramaoïstes cambodgiens. Le terrain n’était pas vierge : contre le pouvoir royal, des soulèvements populaires, soutenus par les troupes vietminh rompues à la guérilla, avaient préparé le terrain. Les maquisards cambodgiens, futurs leaders d’un régime de terreur, surent habilement tirer parti de ces révoltes locales et leur conférer un tout autre sens, dissimulant aux populations de la province leur intention d’instaurer un régime totalitaire. C’est à Ratanakiri que s’établit, dès 1970, la première assise khmère rouge.

Bien après la guerre civile et une fois l’ordre retrouvé, les populations autochtones – qui furent parmi les premières victimes de l’Angkar (l’organisation révolutionnaire ultramaoïste) – seront associées sans discernement au génocide khmer rouge. Un tel contre-sens puise ses sources dans un déni de l’histoire mêlé à une forme insidieuse de xénophobie ethnique : cela tient de l’irresponsabilité. Pour rendre mémoire et justice aux populations autochtones du Cambodge, il importe aujourd’hui que cette histoire soit restituée. C’est ce qui est réalisé dans cet ouvrage, en suivant les trajectoires d’un adolescent des hauts-plateaux de Ratanakiri, de sa famille et de son clan.

« Ce livre offre un aperçu fascinant et révélateur du génocide cambodgien ainsi que du conflit avec le Vietnam qui l’a accompagné et l’a en partie défini. » (Ben Kiernan, préface)

Frédéric Bourdier est anthropologue à l’Institut de Recherche pour le Développement (IRD) et à l’Université Paris 1 Panthéon Sorbonne. Il travaille depuis une vingtaine d’années en Asie du Sud-Est, principalement au Cambodge. Une grande partie de ses livres et articles traite des racines et du destin des populations autochtones, des relations nature/société et de l’anthropologie critique du développement.

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